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Les efforts de lutte contre les morsures de serpent - un ajout récent à la liste des maladies tropicales négligées (MTN) de l'OMS - seront couronnés de nouveaux succès en ce mois de mai, avec une résolution soumise à l'approbation de l'Assemblée mondiale de la Santé.

Les défenseurs espèrent que ce sera une étape décisive pour débloquer des financements pour des anti-venins coûteux, donner un nouvel élan à la recherche et permettre des interventions plus coordonnées.

Les morsures de serpent venimeux tuent environ 90.000 personnes par an, soit des milliers de plus que d'autres MTN mortelles, et affectent durablement plus de 400.000 personnes, qui se retrouvent avec des membres perdus, des déficiences visuelles et des traumatismes. Elles touchent particulièrement les personnes très pauvres, comme les agriculteurs vivant pieds nus dans les pays à revenu faible ou intermédiaire.

S'attaquer au problème est délicat pour diverses raisons : par exemple, les victimes sont souvent dans des zones reculées et ont besoin d'un traitement rapide; les agents de santé ne peuvent facilement pas identifier le coupable avec certitude et les traitements anti-venin sont chers.

C'est une proposition visionnaire, mais sommes-nous prêts à faire tout cela sur le terrain? [En Inde] nous avons un protocole pour les morsures de serpent qui a été publié il y a dix ans, mais combien d'hôpitaux suivent ce protocole?

Jose Louies

La résolution de l'OMS est parrainée par le Costa Rica et la Colombie et coparrainée par 25 autres pays. Elle exhorte les pays à évaluer les impacts, à partager la technologie en matière d'antivenin, à soutenir la recherche sur les nouveaux outils médicaux et à éduquer les agents de santé sur la façon de réagir.

"Nous sommes vraiment heureux de constater qu'un nombre important de pays la soutiennent", explique Julien Potet, de Médecins sans frontières (MSF). "Mais c'est un premier pas ... la prochaine étape est de traduire réellement cette résolution en un plan concret au niveau des pays et d'établir une feuille de route ambitieuse."

Rafael Ruiz de Castañeda, de l'Institut de santé mondiale de Genève, est du même avis. "Nous pensons que les choses vont dans la bonne direction, mais ce n'est qu'un début".

Dans le cadre de l'appel lancé par la résolution pour accélérer les efforts à l'échelle mondiale, l'OMS publiera en août une feuille de route très attendue donnant la priorité à cinq domaines d'action pour encourager le financement par les donateurs.

Jose Louies, un expert de la faune à l'Initiative Snakebite indienne, s'interroge sur qui mettra en œuvre la feuille de route sur le terrain. "C'est une proposition visionnaire, mais sommes-nous prêts à faire tout cela sur le terrain? [En Inde] nous avons un protocole en matière de morsure de serpent qui a été publié il y a dix ans, mais combien d'hôpitaux suivent ce protocole? "

L'une des questions clés sur lesquelles MSF milite est la nécessité de fabriquer davantage d'antivenins. La production est coûteuse et les produits – pour l'essentiel des agents biologiques générés par la manipulation du système immunitaire des chevaux - ont une courte durée de conservation.

La société pharmaceutique Sanofi a produit le dernier lot de son antivenin efficace en 2014. Cela signifie que les personnes touchées par les morsures de serpent se tournent vers des anti-venins de mauvaise qualité et moins chers.

MSF souhaite que les pays se regroupent pour tirer parti d'un meilleur pouvoir d'achat avec les fabricants, explique Julien Potent, conseiller NTD, en parallèle avec GAVI, une alliance secteur public-secteur privé, qui a amélioré l'accès aux vaccins grâce à cette approche.

Un autre problème clé est celui de la pénurie d'informations de base sur l'incidence des morsures de serpent. "Ce n'est pas seulement une crise humanitaire... c'est une crise des données", a déclaré Rafael Ruiz de Castañeda à SciDev.Net.

Quelques pays essaient de rassembler des données. En Inde, où environ 50.000 personnes meurent de morsure de serpent chaque année, le Big 4 Mapping Project vient de terminer sa première année de cartographie en temps réel pour aider à dresser un portrait de l'activité des serpents dans tout le pays.

Il consistait à enrôler un millier de bénévoles - y compris des sauveteurs de serpents, des naturalistes et des travailleurs forestiers - pour télécharger des photos des quatre serpents les plus importants sur le plan médical, ainsi que des informations sur l'emplacement, l'heure et la météo. Louies, qui dirige le projet, espère ajouter une cartographie des morsures de serpents et des stockistes anti-venin au cours des prochaines années.

Snake-Byte, un autre projet qui a débuté en mars au Népal et au Cameroun, cherche à comprendre l'épidémiologie et l'impact des morsures de serpent.

Et une application développée par la même équipe à l'Institut de santé mondiale, baptisée SNAPP, utilisera l'apprentissage automatique pour aider les agents de santé en identifiant un serpent à partir d'une photo fournie par eux, une victime ou un spectateur.

MSF s'est récemment engagé à collaborer avec SNAPP pour apporter des images et tester ultérieurement les applications cliniques de l'outil.

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